ROTTERDAM - De ziekte van Alzheimer kan al heel vroeg worden vastgesteld door een MRI-scan. Met die methode is verschrompeling van de hersenen, atrofie, te zien. Dat zou dan op Alzheimer kunnen duiden. Dat schrijft Tom den Heijer in zijn proefschrift waarop hij volgende week promoveert aan de Erasmus Universiteit Rotterdam.

De ziekte van Alzheimer is verantwoordelijk voor 65 procent van de gevallen van dementie. De oorzaak van de ziekte is grotendeels nog onbekend. Uit onderzoek is gebleken dat schade aan de hersenen al lang aanwezig is voordat de symptomen waarneembaar zijn.

Den Heijer heeft zijn studie uitgevoerd onder ruim 1100 ouderen die ten tijde van de MRI-scan geen klinische kenmerken van dementie vertoonden. Daaruit bleek dat atrofie al zes jaar voordat Alzheimer werd gediagnosticeerd op de scan zichtbaar was.

Het ontstaan van atrofie blijkt samen te hangen met een hoge bloeddruk, suikerziekte en erfelijke factoren. Mogelijk geven de uitkomsten van het onderzoek richting aan vervolgonderzoek naar de oorzaken van de ziekte van Alzheimer.

Woordvoerder Fred Balvert van de Erasmus Universiteit wil nog niet spreken van een doorbraak in het onderzoek naar Alzheimer, maar noemt de studie wel 'een belangrijke stap'. Hij verwacht dat de studie er binnen enkele jaren toe zal leiden dat Alzheimer tijdig herkend kan worden, zodat de gevolgen van de ziekte uitgesteld kunnen worden.

Dat dementie ooit geneesbaar wordt, acht Balvert uitgesloten. "Maar als we de gevolgen tien of vijftien jaar kunnen uitstellen, verbetert wel de kwaliteit van leven van de patiënten". Op 14 april promoveert Den Heijer op zijn studie.