BAGDAD - Bij hevige gevechten tussen coalitietroepen en volgelingen van de sjiitische geestelijke Muqtada al-Sadr zijn dinsdag in verscheidene steden in Irak opnieuw tientallen doden gevallen. De Verenigde Staten onderzoeken de mogelijkheid om meer militairen naar het land te sturen als de situatie binnenkort niet onder controle wordt gebracht. Tegen Al-Sadr is een arrestatiebevel uitgevaardigd.

Bij confrontaties tussen Italiaanse soldaten en volgelingen van Al-Sadr zijn in de zuidelijke stad Nasiriya volgens het Italiaanse persbureau Ansa dinsdag al vijftien Irakezen om het leven omgekomen. Ook twaalf Italiaanse soldaten raakten gewond. Nasiriya grenst aan de provincie Al-Muthanna waar circa 1200 Nederlandse militairen zijn gestationeerd.

Het persagentschap citeerde Paola Della Casa, een zegsvrouw van de Tijdelijke Bestuurs Autoriteit (CPA). Volgens haar is het getal een schatting. De gevechten in Nasiriya duren nog voort, voegde ze eraan toe. "Er zijn nog steeds geïsoleerde incidenten in Nasiriya, maar niet meer op die schaal als vanochtend", aldus de woordvoerster.

Onrustig

Ook in de zuidoostelijke stad Amara is het onrustig. Hier zijn de afgelopen 48 uur bij rellen twaalf mensen omgekomen die hun steun betuigden aan Al-Sadr. Zeker 27 gewonden vielen hier, aldus directeur Al-Uraybi van de provinciale gezondheidsautoriteiten. Volgens inwoners van de stad begonnen de rellen maandagavond en duurden ze tot dinsdagmorgen.

Raketten

Aanhangers van Al-Sadr schoten volgens één van hen, Ali Mohammed Jaber, "antitankraketten op het hoofdkwartier van het Britse leger". Britse soldaten reageerden volgens deze getuige met "geweervuur op mensen nabij". Later zouden ook tanks zijn ingezet en bezetten militairen van de coalitie de belangrijkste wegen.

Bagdad

Onrustig is het ook in de hoofdstad Bagdad. Hier verloren de Amerikanen maandag en dinsdag drie militairen. Sinds zondag de sjiieten in Sadr-City, een arm deel van stad, in opstand kwamen zijn hier al elf Amerikanen omgekomen. Meer dan twintig Irakezen verloren hun leven. Maandag zetten de Amerikanen hier Apache-helikopters in om de onlusten de kop in te drukken.

Fallujah

In het soennitische bolwerk Fallujah ten westen van Bagdad zijn de Amerikanen een offensief begonnen tegen opstandelingen. In deze regio kwamen vier Amerikaanse mariniers om het leven. Dinsdag braken aan de rand van Fallujah hevige gevechten uit. Explosies en zwaar machinegeweervuur waren te horen, aldus ooggetuigen. In deze stad werden vorige week vier Amerikanen gedood en aan een brug opgehangen.

De onrust begon dit weekeinde na de sluiting van een weekblad van Muqtada al-Sadr. Daarna sloeg de vlam in de pan toen de Amerikanen een naaste medewerker (Mustafa Yacoubi) van hem arresteerden. Militieleden van Al-Sadrs Mahdi Leger gingen daarna in verscheidene steden de straat op en bij diverse gevechten vielen zondag al tientallen doden.

Moskee

De coalitie wil Al-Sadr oppakken wegens betrokkenheid bij de gewelddadige dood van Abdel Majid al-Khoei vorig jaar april in een moskee in Najaf. Yacoubi is ook voor dit incident opgepakt. De fel anti-Amerikaanse Al-Sadr houdt zich temidden van vele medestanders schuil in zijn moskee in Kufa en ontkent elke betrokkenheid bij de dood van Al-Khoei. Volgens president Bush ondermijnt de ambitieuze Al-Sadr de opmars van de democratie in Irak.

De Amerikaanse strijdkrachten onderzoeken intussen de mogelijkheid om meer troepen naar Irak te sturen als de situatie niet onder controle komt, aldus de BBC. Het Centrale Commando, verantwoordelijk voor de operatie in Irak, gaat er volgens een bron in het Pentagon vanuit dat dit voorlopig nog niet nodig zal zijn. De Amerikanen hebben 134.000 manschappen in Irak.