HARARE - De presidentsverkiezingen in Zimbabwe zijn zaterdagochtend omstreeks zes uur (Nederlandse tijd) begonnen. In de hoofdstad Harare verzamelden zich al heel vroeg lange rijen wachtenden voor de stemlokalen.

Bekijk video

Een woordvoerder van de Noorse waarnemers noemde de hoge opkomst 'bemoedigend'. De Noren hebben 25 waarnemers in Zimbabwe, de grootste groep uit een Europees land. Veel Europese landen trokken hun waarnemers terug omdat Harare verscheidene groepen waarnemers, waaronder uit Nederland, de toegang ontzegde.

Al uren voordat de stembussen opengingen vormden zich in de arme buurten van de hoofdstad Harare rijen van in dekens gewikkelde mensen bij de kieslokalen. In het 'township' Kambuzuma stond een rij van meer dan twee kilometer. Velen maakten het open hand teken van oppositiepartij de MDC naar voorbijrijdende automobilisten. De sloppenwijken worden beschouwd als bastions van de MDC van oppositieleider Tsvangirai.

Ongeveer 5,6 miljoen stemgerechtigden kunnen zaterdag en zondag een keuze maken tussen president Robert Mugabe, die al 22 jaar aan de macht is, en Tsvangirai. De verkiezingscampagne is overschaduwd door geweld en intimidatie. Volgens onafhankelijke waarnemers zijn er daardoor dit jaar al 33 mensen omgekomen, van wie het merendeel aanhanger was van Tsvangirai en zijn Beweging voor Democratische Verandering (MDC).

De oppositieleider beticht Mugabe en zijn partij ZANU-PF van staatsterrorisme en intimidatie. Mugabe zegt op zijn beurt dat Tsvangirai een verrader is die de privileges van de blanken wil herstellen. De verkiezingsuitslag is dinsdag of woensdag bekend.