ROME - Een kleine boot met ongeveer zeventig illegale immigranten is vrijdag omgeslagen in ruwe zee ten zuiden van het Italiaanse eiland Sicilië. Tot dusver zijn zeven lichamen geborgen.

Elf mensen zijn gered, de overigen worden nog vermist. Marineschepen, vissersboten en helikopters zijn ingezet om de groep te vinden.

Salvatore Martello, burgemeester van het eiland Lampedusa, zei vrijdagmiddag dat niet niet bekend is waar het vluchtelingenschip vandaan kwam. Ook de identiteit van de vluchtelingen is niet bekend. Lampedusa ligt tussen Sicilië en Tunesië.

Iedere maand proberen honderden illegalen de Europese Unie binnen te komen via de Italiaanse kust. De meesten komen uit Noord-Afrika, Turkije, Albanië of Azië. Een veelgebruikte zeeroute voert over de Adriatische Zee vanuit de Albanese kust.