STERRENSTAD - De Nederlandse astronaut André Kuipers is klaarvoor zijn ruimtereis. De 45-jarige arts heeft een reeks vanbeslissende examens gehaald, maakte het Russische Joeri GagarinKosmonauten Trainingscentrum woensdag bekend. Kuipers kreeg net alszijn twee medereizigers en de drie reservebemanningsleden een"uitmuntende" beoordeling.

"De trainingen zijn met succes verlopen. Er zijn geenbijzonderheden wat betreft de technische voorbereiding en defysieke toestand van de kosmonauten", aldus adjunct-directeurSergei Tafrov. Het zestal wordt nu voorgedragen voor de Russischestaatscommissie voor Speciale Ruimtevluchten, die als laatste haarfiat moet verlenen. Dat geldt echter als een formaliteit.

Tijdens de examens van maandag en dinsdag moesten Kuipers enzijn reisgenoten, de Rus Gennadi Padalka en de Amerikaan MichaelFincke, onder meer reageren op het wegvallen van de druk en hetplotselinge verlies van zuurstof aan boord van het ISS. Ook kreegKuipers de opdracht een collega te behandelen voor pijn in deonderbuik.

De astronaut vond vooral het examen dinsdag, waarbij de vluchtmet een Sojoez-capsule werd gesimuleerd, lastig. Alles ging mis watmis kon gaan, van het uitvallen van tal van meters tot brand."Achteraf bleek dat we de envelop met het moeilijkste examenhadden getrokken", aldus Kuipers. "Ik weet zeker dat de echtevlucht soepeler zal verlopen dan dit examen."

Anderhalf jaar

De Nederlander bereidde zich in het trainingscentrum buiten deRussische hoofdstad Moskou anderhalf jaar voor op zijn vlucht naarhet internationale ruimtestation ISS. Kuipers wordt 19 april vanafde ruimtebasis Bajkonoer in Kazachstan gelanceerd voor een verblijfvan negen dagen aan boord van het ruimtelaboratorium. Hij zal daareen reeks wetenschappelijke experimenten uitvoeren en is tevensboordwerktuigkundige van de Sojoez, waarmee de astronauten naar hetISS reizen.

Zijn medereizigers op de heenweg, Padalka en Fincke, vormen hetkomende half jaar de nieuwe bemanning van het ruimtelaboratorium.De Nederlandse astronaut keert 30 april terug. Hij landt dan metde huidige bemanning van het ISS, de Amerikaan Michael Foale en deRus Alexander Kaleri, rond 01.00 uur (Nederlandse tijd) in desteppe van Kazachstan. Foale en Kaleri zijn sinds oktober aan boordvan het station.