WASHINGTON - Tientallen jaren hebben tropenartsen een worm en zijn larven als de veroorzaker van rivierblindheid beschouwd. Onderzoekers hebben echter aangetoond dat vooral bacteriën de oorzaak zijn van de ziekte, zo melden zij in het Amerikaanse wetenschappelijke tijdschrift Science.

Volgens deskundigen zijn ongeveer achttien miljoen mensen met de bacterie geïnfecteerd. Zij lopen het risico blind te worden.

Zeker 250.000 mensen in Afrika, Zuid-Amerika en het Arabische schiereiland hebben volgens Science door rivierblindheid hun gezichtsvermogen verloren. Voor miljoenen anderen kan de ontdekking van de wetenschappers hoop op een succesrijke behandeling bieden.

De bacterie, die de naam wolbachiaOnchocerca volvulus

Artsen hebben tot nu toe aangenomen dat de larven een immuunreactie veroorzaken die tot blindheid leidt. Maar de onderzoekers tonen aan dat niet de larven deze noodlottige reactie oproepen, maar de wolbachia-bacterie die door de lintworm in het lichaam wordt gebracht.