GARDEZ - De troepen van de VS en hun bondgenoten in Afghanistan hebben dinsdag hun offensief tegen verschanste strijders van het al-Qaeda netwerk van Osama bin Laden en de Taliban voortgezet. Het gaat om een van de grootste veldslagen van de oorlog, die de afgelopen weken tot rust gekomen leek.

Bekijk video

Een groot deel van de Amerikaanse grondtroepen in het land is inmiddels in de strijd geworpen, zei een militaire woordvoerder op de luchtmachtbasis Bagram. De VS hebben veel militairen die bij de zuidelijke stad Kandahar waren gelegerd, overgevlogen naar Bagram, ten noorden van de hoofdstad Kabul.

Drie bataljons, die meestal tussen de vijfhonderd en zeshonderd man tellen, zijn overgebracht om te helpen bij operatie 'Anaconda', die momenteel gaande is bij de stad Gardez.

Dead or alive

"Zo'n duizend Amerikaanse militairen zijn actief betrokken bij de strijd. Deze slag gaat door totdat zij (de Taliban- en al-Qaedastrijders) zich allemaal overgeven of dood zijn", aldus zegsman majoor Hilferty.

Bij de gevechten zijn inmiddels al zeker acht Amerikaanse soldaten omgekomen. Zeven van hen zaten in een helikopter die maandag werd neergehaald. Aan Afghaanse kant zijn ook ongeveer zeven strijders omgekomen.

Bittere kou

Het grote offensief in de bergen van Oost-Afghanistan bij de grens met Pakistan begon vorige week. Behalve veel Afghaanse soldaten en de Amerikanen doen ook militairen uit andere Westerse landen mee, onder meer uit Australië, Denemarken, Frankrijk, Duitsland en Noorwegen.

De gevechten spelen spelen zich in de bittere koude af op een hoogte van tussen de 2500 en 3600 meter. De strijders van de Taliban en al-Qaeda hebben zich hier in een grottencomplex verschanst. De eerste poging naar de grotten op te trekken, werd zaterdag afgeslagen.

De Amerikanen en hun bondgenoten moesten zich kilometers terugtrekken. Een Afghaanse militieleider zei dat de VS de hoeveelheid Taliban en al-Qaedastrijders die bij Gardez zitten, hebben "onderschat".

Superieure vuurkracht

Daarna kwam de Amerikaanse luchtmacht in actie. Die bombardeert de bergen waar de tegenstander zich ophoudt, nu al dagen. Ook Franse vliegtuigen doen aan de luchtacties mee. Hilferty schatte dat de tegenstander de afgelopen dagen tussen de tweehonderd en driehonderd man heeft verloren.

Hij zei dat zij bestookt worden met "superieure vuurkracht". "We hebben groot succes geboekt". Hij zei niet te weten hoe lang de strijd zou gaan duren.

Bush

De Amerikaanse president Bush betreurde de nieuwe slachtoffers, maar zei de oorlog tegen het internationale terrorisme te zullen voortzetten. Hij zei nog niet te weten of er meer troepen naar Afghanistan moeten, maar "wij zullen alles doen wat nodig is om onze militairen te beschermen. Wij zullen deze slag winnen".