WASHINGTON - Het bewijs neemt toe voor de theorie dat planten en dieren massaal uitsterven zoals dat onder meer 65 miljoen jaar geleden tijdens het dinosaurustijdperk is gebeurd. De resultaten van twee Britse onderzoeken zijn vrijdag gepubliceerd in het wetenschappelijke blad Science.

Beide onderzoeken, die in opdracht van het Britse Natural Environment Research Council (NERC) tot stand zijn gekomen, wijzen erop dat de diversiteit van planten- en diersoorten in Groot-Brittannië afneemt. Deze ontwikkeling zou wereldwijd door te trekken zijn.

Afname verscheidenheid

Bij één onderzoek zijn vrijwel alle inheemse planten, vogels en vlinders in Groot-Brittannië gedurende de afgelopen veertig jaar nauw bestudeerd. Bij elke groep organismen was een afname te zien in de verscheidenheid. Van alle soorten is gemiddeld eenderde op zijn retour.

Uit het tweede onderzoek blijkt dat er een rechtstreeks verband is tussen het verdwijnen van plantensoorten in Groot-Brittannië en de toename van stikstof in het milieu. Stikstof komt in het milieu door het gebruik van kunstmest en fossiele brandstoffen.

Uitstervingsgolf

Tot nu toe was er weinig bewijs voor de theorie van een wereldwijde uitstervingsgolf. Vooral informatie over insecten, die de helft van alle diersoorten uitmaken, was zeer minimaal. Overigens zou het al voor de zesde keer zijn dat flora en fauna ernstig worden bedreigd.

Na iedere uitstervingsgolf herstelde het leven zich telkens na vijf tot tien miljoen jaar. De meeste verklaringen gaan uit van klimaatverandering, vulkanische activiteit en meteorietinslagen. Nu zou voor het eerst de mens een rol spelen.