WASHINGTON - Premier Balkenende brengt maandag en dinsdag samen met minister Bot van Buitenlandse Zaken een bezoek aan de Verenigde Staten. Ze spreken op dinsdag met president Bush in het Witte Huis en daarna in New York met secretaris-generaal Kofi Annan van de Verenigde Naties. Maandagavond ontvangt Balkenende de Abraham Kuyper-prijs van de Princeton Universiteit.

Het is al de tweede keer in nauwelijks een half jaar tijd dat Balkenende bij Bush op bezoek gaat. In september kwam hij voor het eerst op het Witte Huis, samen met toenmalig minster van Buitenlandse Zaken De Hoop Scheffer. Later bleek dat De Hoop Scheffer in die ontmoeting een dusdanig goede indruk had achter gelaten dat hij secretaris-generaal van de NAVO kon worden.

Hoge delegatie

Balkenende en De Hoop Scheffer werden toen ontvangen door een uitzonderlijk hoge delegatie van, naast president Bush, ook vice-president Cheney, minister Powell van Buitenlandse Zaken en nationale veiligheidsadviseur Condoleezza Rice.

Balkenende en Bush praten dinsdag over de ontwikkelingen in de wereldeconomie, over de banden tussen Europa en de VS en over internationale vraagstukken als Irak en de strijd tegen het internationaal terrorisme. Voor Balkenende is het gesprek ook van belang omdat Nederland in de tweede helft van dit jaar voorzitter is van de Europese Unie.

Irak

Balkenende mag van de Tweede Kamer geen toezeggingen doen aan Bush over een verlenging van de Nederlandse missie in Irak. Maar van toezeggingen zal ook geen sprake zijn, liet Balkenende afgelopen vrijdag weten. Hij noemde het "signaal van de Tweede Kamer overbodig".

Balkenende zei vrijdag na de ministerraad dat de Amerikaanse regering "goed op de hoogte" is van de procedure in Nederland. Daarin kan het kabinet pas definitief een besluit nemen over het verlengen van de Nederlandse missie in Irak als een meerderheid van de Kamer daarmee instemt.