HOUSTON - Het Amerikaanse ruimteveer Columbia is er zondag in geslaagd de ruimtetelescoop Hubble te pakken te krijgen. De bemanning moet nu de Hubble nog in het vrachtruim van de Columbia manoeuvreren teneinde reparaties te kunnen uitvoeren en verbeteringen aan te brengen.

Bekijk video

Om dat mogelijk te maken moeten de ruimtevaarders de reusachtige door de Europese ruimtevaartorganisatie ESA gebouwde zonnepanelen oprollen. Dat is een moeilijke en delicate operatie.

De Hubble werd om 10.31 uur (Nederlandse tijd) 'gevangen' door de astronaute Nancy Currie. Dat gebeurde op een hoogte van 563 kilometer boven Australië, zo deelde de vluchtleiding in Houston mee. Currie bediende de 15 meter lange robotarm van de Columbia om de telescoop te pakken.

"Uitzonderlijk goed werk", was het commentaar van Houston. Daarna moest ze de 12,5 ton zware Hubble zo manoeuvreren dat hij de Columbia binnen kon. Commandant Scott Altman had de Columbia tot vlak bij de Hubble gemanoeuvreerd. Dat gebeurde met een snelheid van 27.000 kilometer per uur.

Koelsysteem

Het heeft er nog even naar uitgezien dat de missie van de Columbia afgebroken zou moeten worden, toen bleek dat er iets mis was met het koelsysteem. Maar na onderzoek besloot de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA zaterdag dat de vrijdag gelanceerde Columbia haar missie mag afmaken.

Na de reparaties en aanpassingen die de bemanning van de Columbia gaat uitvoeren, zal de telescoop tien keer beter presteren, zo verwacht de NASA. Zo moeten de zonnepanelen van de Hubble door nieuwe worden vervangen. De nieuwe zijn in de VS gebouwd, maar beschikken over mechanismen die de ESA heeft gebouwd en getest.

/NIEUWSSpaceshuttle in de problemen (video)