BEIROET - Het Syrische regeringsleger is zaterdag een offensief begonnen in Aleppo, de economisch gezien belangrijkste stad in het noorden van het land.

In de ochtend trokken troepen het stadsdistrict Salaheddin in het zuidwesten van de stad binnen dat even daarvoor was gebombardeerd.

De binnentrekkende legereenheden kregen steun van tientallen tanks en helikopters. In het gebied bevinden zich de grootste groepen rebellen.

In diverse wijken van Aleppo vinden zware gevechten plaats. Volgens het Syrische Observatorium voor Mensenrechten vielen bij de gevechten minstens 16 doden: 10 regeringssoldaten en 6 rebellen.

Deze video, op zaterdag online gezet, claimt de gevechten in Aleppo weer te geven:

Regeringstroepen en rebellen hebben de afgelopen dagen stellingen ingenomen in afwachting van de grote slag om de stad. De stad is sinds 20 juli voor een groot deel in handen van rebellen.

''We kunnen zeggen dat het terugvechten is begonnen'', aldus een woordvoerder van het observatorium. De stad lag vrijdag al continu onder vuur van het regeringsleger.

Afgeslagen

Een woordvoerder van het opstandige Vrije Syrische Leger zei dat de rebellen de eerste aanval van de regeringstroepen hebben afgeslagen en zeker 8 militaire voertuigen vernietigden. Het regeringsleger heeft 100 tanks naar de stad gestuurd.

De opstandelingen beschikken slechts over lichte wapens en zijn volgens journalisten ter plaatse geen partij voor het zwaar bewapende leger. Maar volgens een Syrische officier houden de opstandelingen zich vooral in de smalle straatjes op, waar het voor het leger moeilijk is om te vechten.

Inwoners van Aleppo proberen een goed heenkomen te zoeken in de parken van de stad. Anderen drommen samen in kelders. Volgens het observatorium wordt inwoners die over straat vluchten door laagvliegende helikopters angst aangejaagd.

Andere steden

Ook in andere steden werd zaterdag gevochten. In heel Syrië vielen volgens het observatorium zaterdag al meer dan 50 doden: onder wie tenminste 22 burgers.

In het aangrenzende landschap om Aleppo, boeken de rebellen juist terreinwinst. Dat meldt de Arabische zender Al Jazeera. De rebellen zouden er de dienst uitmaken, terwijl het regeringsleger is verdwenen.

Met een inwoneraantal van drie miljoen is Aleppo de grootste stad van Syrië en een steunpilaar voor het regime van president Assad.

Alles over de onrust in het Midden-Oosten

'Leger begint offensief Aleppo'