CARACAS - In de Venezolaanse hoofdstad Caracas zijn zaterdag honderdduizenden demonstranten de straat opgegaan om te protesteren tegen president Hugo Chavez. In de grootste demonstratie dit jaar eisten zij een referendum over de afzetting van de links-nationalistische Chavez en uitten ze hun ongenoegen over de manier waarop politie en leger voorgaande betogingen ’brutaal hebben onderdrukt’.

Sinds eind februari kwamen bij botsingen tussen leden van de oppositie, aanhangers van de regering en politie en leger ten minste negen personen om het leven. Volgens de oppositie hebben de autoriteiten circa vierhonderd demonstranten gearresteerd en zijn bij de gewelddadigheden 1650 personen gewond geraakt.

De demonstranten zwaaiden met vlaggen en droegen borden met leuzen als ‘wij willen stemmen’, ‘geen kogels’ en ‘weg met de dictatuur’. Het leger blokkeerde de toegang naar het presidentiële paleis en sloot ook de omgeving van de Nationale Electorale Raad af. De demonstratie verliep echter rustig.

De kiesraad van het Zuid-Amerikaanse land besloot enkele dagen geleden dat er in eerste instantie te weinig steun was voor een referendum over de positie van de populistische Chavez. Een definitief besluit over de volksraadpleging valt waarschijnlijk eind maart.