ROERMOND - De gemeente Roermond heeft, noodgedwongen, op grote schaal grafschennis gepleegd door honderden stenen van graven op het monumentale Oude Kerkhof in die stad omver te halen. Bijna vierhonderd van de 4500 graven en grafkelders verkeren in zodanig vervallen staat, dat ze gevaar opleveren voor bezoekers, aldus een woordvoerster van de gemeente donderdag.

Juridisch gezien mogen alleen de nabestaanden aan de graven komen, erkent de gemeente. Maar die zijn vaak onvindbaar. "Nood breekt wet", aldus de woordvoerster. Het kerkhof, waar al sinds geen nieuwe graven meer worden aangelegd, is in 1785 op last van de Oostenrijkse keizer Josef II aangelegd.

Op het kerkhof staan elf Rijksmonumenten, waaronder het graf van de Roermondse architect Pierre Kuypers. De gemeente probeert de nabestaanden van de vaak eeuwenoude graven op het spoor te komen, want die zijn verantwoordelijk voor het onderhoud ervan.

De gemeente besloot tot de "grafschennis" omdat er vaak kinderen spelen, vooral tijdens rondleidingen. "Als die verstoppertje of tikkertje tussen de graven gaan spelen, kunnen ze geraakt worden door omvallende stenen of in een vier meter diepe grafkelder wegzakken", aldus de woordvoerster van de gemeente. Het openbare kerkhof is sinds december gesloten. Na de tijdelijke herstelwerkzaamheden gaat het waarschijnlijk half maart weer open.

De honderden zerken liggen nu op het graf, met het grafopschrift omhoog. Ook liggen ze enigszins hellend zodat het regenwater ervan af kan lopen. Als mensen zich niet melden, overweegt de gemeente om grafkelders dicht te laten storten met zand of er hekwerken omheen te plaatsen.

De gemeente zegt geschrokken te zijn van de toestand van het kerkhof, die aan het licht kwam na een onderzoek van het Monumentenhuis in Roermond. De gemeente is alleen verantwoordelijk voor het onderhoud van paden, lijkhuisje, ommuring en groen, maar niet voor de graven zelf.