BERLIJN - BERLIJN - De Duitse bondskanselier Gerhard Schröder stapt op als voorzitter van de sociaal-democratische partij SPD. Dat maakte de regeringsleider vrijdagmiddag op een onverwacht bijeengeroepen persconferentie in Berlijn bekend.

Schröder motiveerde zijn besluit "in het belang van het hervormingsproces" in de Bondsrepubliek. Ook binnen de SPD is veel kritiek op de plannen van de regering om de economie uit het slop te halen.

Samen met Schröder gaf ook SPD-secretaris-generaal Olaf Scholz zijn post op. Die zou de hervormingen slecht hebben "verkocht". De partij staat er in de peilingen beroerd voor, terwijl er een reeks van deelstaatverkiezingen voor de deur staat.

Partijvoorzitter

Schröder zei dat hij zich op zijn taak als kanselier en regeringsleider wil concentreren. De huidige partijvoorzitter wil zijn functie eind maart op een buitengewoon partijcongres overdragen.

Schröder stelt voor SPD-fractievoorzitter Franz Müntefering als vervanger aan te wijzen. Volgens hem is de 64-jarige Müntefering de juiste man om vaart achter het hervormingsproces te zetten. Schröder is partijvoorzitter sinds 1999, toen hij Oskar Lafontaine opvolgde.

Bij de sociaal-democraten is een heftige discussie gaande over een eventuele kabinetshervorming en over de presentatie van de hervormingsplannen. Vele leden vinden de voorstellen een aantasting van verworven rechten.

Agenda 2010

Het hervormingspakket 'Agenda 2010' snoeit flink in de sociale voorzieningen en in de uitgaven voor de volksgezondheid. Verder wordt de arbeidswetgeving veranderd en het belastingstelsel hervormd.

Oppositieleidster Angela Merkel van de CDU noemde de stap van Schröder "een verlies van autoriteit over de hele linie". Het is het begin van het einde van deze regering, aldus de christendemocrate.

De invloedrijke minister-president van Beieren, de CSU'er Edmund Stoiber, zei in een reactie: "Wie zijn partij niet kan overtuigen, die kan de bevolking ook niet overtuigen." Volgens hem heeft Duitsland dringend behoefte aan een nieuwe regering.