LONDEN - Een groep wetenschappers heeft ontdekt waarom de Spaanse griep in 1918 zoveel levens kostte. De ziekte had haar oorsprong in een vogelvirus dat zich met een kleine wijziging eenvoudig aan een menselijke cel vastzette. De epidemie kostte aan zeker twintig miljoen mensen het leven. Dat meldde het wetenschappelijk tijdschrift Science donderdag.

Door het onderzoek zal in de toekomst een vogelvirus dat een gevaar vormt voor de mens sneller kunnen worden geïdentificeerd. Maar de Britse onderzoeker sir John Skehel zei tegen de Britse omroep BBC dat de uitkomst geen direct impact zal hebben voor de vogelgriep die op dit moment in Azië heerst omdat het hier een ander type virus betreft.

"Als we een vogelvirus vinden met eenzelfde structuur als die van het virus uit 1918 vinden, dan weten we dat het mogelijk een bedreiging vormt voor de mens. Dan zal het beter in de gaten moeten worden gehouden dan normaal", aldus Skehel van het Britse Nationale Instituut voor Medisch Onderzoek in Londen.

Een vogelvirus bindt zich normaliter moeilijk aan een menselijke cel. Uit het onderzoek blijkt nu dat het virus in 1918 zijn structuur bijna niet hoefde te wijzigen om aan zowel een vogel- als een mensenvirus te binden. Daardoor kon het eenvoudig van vogel op mens en van mens op mens overgaan. Dit is niet het geval bij de vogelgriepvirus in Azië.