NAJAF - De belangrijkste religieuze leider van de sjiitische gemeenschap in Irak, grootayatollah Ali al-Sistani, is donderdag in de heilige stad Najaf ontsnapt aan een moordaanslag. Dat maakte een veiligheidsmedewerker van zijn kantoor bekend.

"Onbekende schutters openden rond 10.00 uur plaatselijke tijd het vuur op ayatollah Al-Sistani toen hij mensen begroette in Najaf. Hij bleef ongedeerd", aldus de functionaris die sprak op voorwaarde van anonimiteit. Najaf ligt 160 kilometer ten zuiden van Bagdad.

Het sjiitische regeringsraadslid Muwaffaq al-Rubaie ontmoette Al-Sistani na de mislukte aanslag en zei dat hij "veilig en gezond is". De politicus zei niet te verwachten dat door het incident een strijd zal uitbreken tussen de verschillende geloofsgroepen.

"De Irakezen zijn zich bewust van de noodzaak om de eenheid van het land te bewaren", zei Al-Rubaie. Hij vindt dat zijn sjiitische geloofsgenoten niet alleen moeten reageren. "Er moet een nationale reactie moeten komen, die heel Irak omvat".

Volgens inwoners van Najaf had de aanslag plaats, toen Al-Sistani in een auto van zijn kantoor naar huis reed. Hij stopte onderweg om aanhangers te begroeten. Op dat moment werd er op hem geschoten. Het is niet duidelijk of er bij de schietpartij slachtoffers zijn gevallen.