WASHINGTON - Een witte stof die maandag werd gevonden in een regeringsgebouw in de Amerikaanse hoofdstad Washington is mogelijk het dodelijke gif ricine. Dat blijkt uit eerste onderzoeken. Ruim vijftien personen zijn ontsmet, maar niemand is gewond geraakt. Dat heeft de politie dinsdag bekendgemaakt.

De poederachtige substantie werd rond 21.00 uur (Nederlandse tijd) gevonden in de postkamer van de Republikeinse senator Bill Frist. De politie ontruimde vervolgens een deel van het gebouw. Er volgt een uitgebreidere test waarvan de uitslag rond 11.00 uur wordt bekendgemaakt.

Criminele activiteit

Frist, aanvoerder van de Republikeinen in de Senaat vertelde dat iedereen in het gebouw in goede gezondheid verkeert. Hij voegde er aan toe dat het om een "criminele activiteit" gaat die als zodanig zal worden onderzocht.

Ricine is een natuurlijke stof, die ontstaat bij de verwerking van ricinezaad tot ricineolie. Het is vrij eenvoudig te bereiden en behoort tot de dodelijkste gifsoorten; een milligram is voldoende om een mens te doden. De stof komt in de bloedsomloop terecht door inslikken, inademen of zelfs huidcontact. Er bestaat geen tegengif voor.

Distributiecentrum

In oktober werd bij een distributiecentrum in de staat South Carolina een medicijnflesje met ricine bezorgd. In een bijgaande brief werd gedreigd de stof over het land te verspreiden als nieuwe wetgeving voor vrachtwagenchauffeurs niet zou worden aangepast.

Kort na de aanslagen van 11 september 2001 werden in de Verenigde Staten brieven met het eveneens dodelijke antrax verstuurd. Vijf personen stierven nadat ze in aanraking kwamen met deze miltvuurbacterie. De brieven kwamen onder meer terecht bij twee Democratische senatoren.