GRONINGEN - De Nederlandse astronaut André Kuipers, die in april een ruimtevlucht maakt, gaat voor de Rijksuniversiteit Groningen (RuG) en het Groningse bedrijf Bioclear op zoek naar bacteriën in de ruimte. De RuG en Bioclear ontwikkelen op dit moment nieuwe methodes waarmee astronauten in de ruimte hun gezondheidsrisico's beter kunnen meten.

Dat maakten de twee instanties maandag bekend. Het internationale ruimtestation (ISS) waar Kuipers verblijft, moet microbiologisch schoon en veilig zijn. De astronauten leven gedurende langere tijd in een relatief kleine ruimte dicht op elkaar, waardoor de besmettingsrisico's hoog zijn. Eerder onderzoek toonde al aan dat het afweersysteem van astronauten in de ruimte verzwakt, terwijl bacteriën onder condities van gewichtloosheid sneller blijken te groeien.

Analyse

Op dit moment kunnen de astronauten echter zelf in de ruimte geen onderzoek uitvoeren. De microbiologische analyses worden pas bij terugkeer op aarde uitgevoerd. De RuG en Bioclear werken echter aan een nieuw type analyse waarmee de astronaut zelf controle op zijn gezondheid en de steriliteit van de omgeving kan uitvoeren. Het gaat hier om een zogenaamde moleculaire detectiemethode.

Kuipers gaat vooral onderzoek doen naar bacteriën op plaatsen waar ze verwacht kunnen worden: de keuken, het toilet en het toetsenbord van de computer. De initiatiefnemers hopen dat door de nieuwe manier van analyseren de microbiële hygiène aan boord van ruimtestations verder verbeterd kan worden.