MANCHESTER/WASHINGTON - Peilingen geven de Amerikaanse senator John Kerry een aardige voorsprong op zijn concurrenten bij de voorverkiezingen voor de Democratische presidentskandidaat in de staat New Hampshire. Maar Kerry heeft de winst nog niet in zijn zak. Volgens dezelfde peilingen zijn er in de noordoostelijke staat een groot aantal 'zwevende' kiezers, die dinsdag pas op het laatste moment hun keuze zullen bepalen.

In New Hampshire, met een inwonertal van 1,2 miljoen, vindt de eerste 'primary' van dit verkiezingsjaar plaats waarin Democratische kiezers rechtstreeks hun stem kunnen uitbrengen. Er doen meer dan twintig kandidaten mee, van wie Kerry, de voormalige gouverneur van Vermont, Howard Dean, de gepensioneerde generaal Wesley Clark en senator John Edwards de belangrijkste zijn.

De afgelopen dagen zetten de kandidaten alle zeilen bij om de kiezers in New Hampshire te bereiken. Kerry liep maandag met een aantal sympathisanten 'van deur tot deur' om zijn boodschap uit te dragen. Howard Dean probeerde ondertussen met televisieoptredens en aanvallen op Kerry zijn imago, danig gehavend door zijn gedrag na zijn onverwachte verlies in de voorverkiezingen in Iowa van vorige week, weer op te krikken.

Enkele peilingen gaven maandag aan dat Dean zijn reeds befaamde 'schreeuwscène', waarin hij met rood aangelopen hoofd luidkeels verkondigde dat de race nog niet was gelopen, weer enigszins te boven begint te komen. Volgens een peiling van onder meer persbureau Reuters zou Dean slechts drie procentpunten achter Kerry staan, maar andere onderzoeksbureaus houden vol dat Kerry met 36 procent nog steeds ver voorloopt op Dean die niet meer dan 25 procent van de Democratische stemmen zou krijgen. Sommige peilingen geven Dean circa 12 procent, ongeveer evenveel als Wesley Clark en iets meer dan John Edwards.

Kerry profiteert van zijn 'presidentiële' voorkomen. Afgelopen weekeinde bleek uit een ondervraging van enkele duizenden Amerikanen dat Kerry meer stemmen zou krijgen (49 procent) dan de zittende president Bush (46 procent), als er nu verkiezingen zouden worden gehouden. De boomlange Democratische senator zou het volgens de kiezers veel beter tegen Bush kunnen opnemen dan Dean.

De stembussen in New Hampshire gaat om zes uur plaatselijke tijd open (twaalf uur Nederlandse tijd) en sluiten tussen zes en zeven uur 's avonds (01.00 uur op woensdag in Nederland). Naar verwachting zullen de eerste schattingen vlak na het sluiten van de stembussen worden bekendgemaakt, maar de officiële resultaten volgen later woensdag.

New Hampshire is de opmaat voor de voorverkiezingen in de andere staten, die tussen februari en juni zullen plaatsvinden. Overigens vinden er ook voor de Republikeinse kandidaat voorverkiezingen plaats, maar president Bush, die voor een tweede termijn gaat, heeft van zijn dertien tegenstanders weinig te vrezen.