PASADENA - De tweede Amerikaanse ruimterobot Opportunity is zondagochtend even na 06.00 uur (Nederlandse tijd) probleemloos aangekomen op de planeet Mars. Dat berichtte de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie Nasa. De communicatie met de sonde verloopt goed.

De gouverneur van Californië, Arnold Schwarzenegger, en de voormalige vice-president Al Gore waren aanwezig in het controlecentrum in Pasadena, zo bleek uit beelden van nieuwszender CNN. De taken van de robot zijn dezelfde als die van tweelingbroer Spirit, die drie weken geleden op de rode planeet aankwam: zoeken naar aanwijzingen dat er eens leven mogelijk was op de buurplaneet van de aarde.

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie Nasa heeft intussen problemen met de Spirit. De communicatie verloopt niet vlekkeloos, maar eerder verloren contact is intussen hersteld. Het zal volgens NASA wel nog weken kunnen duren voordat de Spirit weer op zes wieltjes onderzoek kan verrichten. Opportunity, 1,6 meter lang en onder meer uitgerust met een 1,5 meter lange cameramast, landde in de vlakte Meridiani, in de buurt van de evenaar. De droge en woestijnachtige vlakte is vooral uitgekozen vanwege de aanwezigheid van het mineraal hematiet.

Opportunity moet met zijn wetenschappelijke instrumenten uitvinden waarom het materiaal, dat op aarde vooral wordt gevonden op plaatsen met stromend water, ook in deze dorre streek voorkomt. Op de zuidpool van Mars bevindt zich in elk geval bevroren water. De meetapparatuur van het Europese ruimteschip Mars Express heeft de locatie van het ijs met zekerheid aangegeven, meldden functionarissen van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA afgelopen vrijdag. De vondst van water is een snel succes voor de jonge Marsmissie van de ESA.