SIRTE - De voormalige Libische dictator Muammar Kaddafi is donderdag gesneuveld in Sirte. Dat is niet toevallig. Hij is in het dorp Qasr Abu Hadi vlakbij deze stad geboren en had hier een buitenverblijf.

De Kaddafa-stam maakte de kuststad al in de 19e eeuw tot hun thuisbasis. Ze was het laatste bolwerk van de aanhangers van Kaddafi.

Ze bleven zich hier tot het eind fel verzetten tegen de nieuwe machthebbers verenigd in de Nationale Overgangsraad (NTC). De stad viel uiteindelijk donderdag in handen van strijders van de NTC.

Kaddafi transformeerde tijdens zijn bijna 42 jaar durende bewind zijn geboortestad langzaam maar zeker tot de tweede hoofdstad. In 1988 nam de regering een decentralisatieprogramma aan, waarna bijna alle regeringsinstanties en ministeries van de hoofdstad naar Sirte verhuisden.

Het regime gebruikte de stad ook om internationale bijeenkomsten te houden. Zo zag hier in 1999 tijdens een top van de Organisatie van Afrikaanse Eenheid de Afrikaanse Unie (AU) het licht. In 2005 vond in Sirte een top van de AU plaats. En 2 jaar later onderhandelden de Sudanese regering en rebellen uit Darfur er over een vredesakkoord.

Ook veranderde Kaddafi de stad in een belangrijke legerplaats. Hij bouwde er een grote luchtmachtbasis en stationeerde er een garnizoen van de landmacht.

Olie

In het gelijknamige district Sirte staan veel belangrijke olieproductiefaciliteiten. En in de Golf van Sirte boort oliemaatschappij BP sinds vorig jaar zomer naar olie.

Kaddafi claimde in 1973 een groot deel van die Golf van Sirte. De VS erkenden dit niet en het is in de Golf van Sirte verscheidene keren tot gewapende conflicten gekomen tussen de Libische en Amerikaanse strijdkrachten, onder meer in 1973, 1980, 1981, 1986 en 1989. Daarbij haalden de Amerikanen verscheidene Libische gevechtsvliegtuigen neer.

Sirte, met 156.000 inwoners (cijfer van een volkstelling uit 2003), ligt bijna halverwege Tripoli en Benghazi aan de belangrijkste kustweg van het land. Sirte ligt 450 kilometer ten oosten van de hoofdstad Tripoli.

Nederlanders

Drie Nederlandse militairen werden eind februari in Sirte opgepakt door aanhangers van Kaddafi toen zij met een helikopter een Nederlander probeerden te evacueren.

Na anderhalve week kwam het drietal weer vrij, maar de helikopter van de marine bleef achter op het strand.