WASHINGTON/ST.LOUIS - Richard Gephardt heeft zich dinsdag officieel uit de race teruggetrokken voor de nominatie van de Democratische partij voor de presidentsverkiezingen van 2 november. De tegenvallende resultaten bij de voorverkiezingen van Iowa deden de kandidaat uit Missouri de das om.

"Als u zoekt naar een fris gezicht, ben ik waarschijnlijk niet uw kandidaat", hield Richard 'Dick' Gephardt zijn gehoor geregeld voor. De kiezers in Iowa lijken het roerend met hem eens te zijn geweest. Hij rekende de landbouwstaat tot zijn politieke thuisfront, maar sneuvelde er evenwel alsnog.

Oude rot

De oude politieke rot uit Missouri was een huis-, tuin- en keukennaam in Washington, een meubelstuk in de federale wandelgangen van de macht. Hij besefte dat maar al te goed en stak het dan ook niet onder stoelen of banken. "Veel mensen denken dat ik in het Congres ben geboren. Ze denken dat ik ben geboren in 'Meet the Press (politiek praatprogramma), dat ik ben geboren in een blauw pak", geeft Richard Andrew Gephardt in vraaggesprekken grif toe.

Hij heeft een enorme dosis politieke ervaring die hij, anders dan anderen, niet ziet als onnodige en zelfs ongewenste ballast. "Ik ga niet zeggen wat in de mode is in onze politiek: dat ik van buiten Washington kom, dat ik de hoofdstad van het land niet op een kaart kan vinden, dat ik geen ervaring heb in de hoogste regionen van de overheid. Die heb ik en ik denk dat ervaring telt. Het is wat ons land nu nodig heeft", meent de 62-jarige Gephardt.

'Dickie-Do-Right'

Meer dan een kwart eeuw zat de uit Missouri afkomstige zoon van een chauffeur van een melkwagen en een secretaresse in het Congres. Twaalf jaar leidde hij de Democratische fractie in het Huis van Afgevaardigden. Collega's gaven hem al snel de bijnaam 'Dickie-Do-Right'. Gephardt leek nooit te beroerd om campagne te voeren en geld voor collega-Democraten en de partij in te zamelen.

Als leider van de Democraten in het Huis werkte hij eveneens nauw samen met de Republikeinen waarmee hij eveneens respect afdwong. Al zijn ervaring ten spijt kan Gephardt duidelijk bij presidentsverkiezingen geen potten breken bij het Democratische publiek. In 1988 deed hij al eens een gooi naar de kandidatuur voor zijn partij en ging roemloos ten onder. Hij wist toen, in tegenstelling tot dit jaar, echter nog wel de voorverkiezingen van Iowa op zijn naam te schrijven. Na een tweede stek in New Hampshire moest hij echter de strijd staken wegens geldgebrek.

Levensdoel

Gephardts kandidatuur en het presidentschap moest de kroon op zijn carrière worden. "Het is zijn levensdoel, iets dat hij altijd heeft gewild", aldus zijn dochter Chrissy. Om zich helemaal op zijn presidentiële ambities te kunnen concentreren, stelde hij zich vooralsnog niet herverkiesbaar voor het Huis van Afgevaardigden.