SYDNEY - Twee Australische jumbojets met in totaal meer dan achthonderd mensen aan boord zijn op vrijdag 1 februari op het nippertje ontsnapt aan een frontale botsing boven de Stille Oceaan. De twee toestellen, beide van de maatschappij Qantas, vlogen recht op elkaar af hoewel zij onder toezicht stonden van de luchtverkeersleiding op Tahiti, meldde de Australische krant Sydney Morning Herald zaterdag.

Minder dan een minuut voor de vliegtuigen op elkaar gebotst zouden zijn, waarschuwde een speciaal computerprogramma aan boord de piloten. Een ramp werd voorkomen doordat de ene jumbo ruim 150 meter hoger ging vliegen dan de oorspronkelijke hoogte van 11 kilometer en de andere 150 meter lager.

Uit het onderzoek, dat nog niet is afgerond, bleek dat een luchtverkeersleider beide toestellen - waarvan er een uit Los Angeles kwam en een uit Auckland in Nieuw-Zeeland - toestemming had gegeven op een hoogte van 33.000 voet te vliegen.

Volgens de Sydney Morning Herald is het gebruikelijk dat toestellen tussen Auckland en Los Angeles op 'even' hoogten vliegen, zoals 32.000 of 34.000 voet, om botsingen te voorkomen. De luchtverkeersleider mag alleen nog maar onder toezicht zijn werk doen tot het onderzoek is afgerond.

Volgens een woordvoerster van Qantas zijn de vliegtuigen op dezelfde hoogte niet dichter bij elkaar geweest dan zeventien kilometer. Die afstand zou in 38 seconden overbrugd zijn geweest.