AMSTERDAM - De Amerikaanse Marssonde Spirit is donderdag het oppervlak van de rode planeet op gereden. De robot landde bijna twee weken geleden. De drie meter die hij moest afleggen van zijn landingsvaartuig naar de grond waren de riskantste fase uit de Mars-missie, die drie maanden gaat duren.

De wetenschappers in het controlecentrum van de NASA reageerden uitgelaten op het succes. Mars is vanaf nu onze zandbak, zei missieleider Charles Elachi. We kunnen nu spelen en leren. De Spirit landde op 3 januari en had al eerder uit het vaartuig moeten komen, maar de airbags die voor een veilige landing hebben gezorgd lagen in de weg.

De Spirit maakt op Mars foto's en doet bodemonderzoek. De NASA hoopt bewijs te kunnen vinden dat Mars ooit 'natter' was en dat er een omgeving heeft bestaan waarin leven mogelijk was. Op 24 januari moet Spirits tweelingbroertje Opportunity landen, die aan de andere kant van Mars hetzelfde onderzoek gaat doen.

Woensdag ontvouwde de Amerikaanse president George Bush zijn plannen voor een nieuwe maanlanding en onbemande en bemande missies naar Mars. "Nog geen vijftien uur later zetten we onze eerste stap," grapte Elachi. "Wij van de NASA zijn heel erg snel."