ROME/TIRANA - Zeker 21 Albanese vluchtelingen zijn in de Adriatische Zee omgekomen, toen de rubberboot waarmee zij clandestien naar Italië wilden varen, in de problemen kwam. Elf anderen zijn door een vaartuig van de Italiaanse marine gered. De overlevenden zijn er ernstig aan toe. Ze liggen in het ziekenhuis.

De boot kwam vrijdagavond kort na vertrek uit de Albanese haven Vlorë in de problemen als gevolg van het slechte weer op zee. Enkele mensen aan boord gebruikten hun mobiele telefoons om in een televisieprogramma alarm te slaan. Een Italiaans marineschip trof het vaartuig na twaalf uur zoeken 8 kilometer uit de kust aan.

De Italiaanse bemanning vond in de boot 21 doden, achttien mannen en drie vrouwen, en elf overlevenden. Zij sleepten de rubberboot terug naar Vlorë. Italië heeft schepen gestationeerd in de Albanese havenstad Dürres. Die patrouilleren op de Adriatische Zee in een poging illegale immigranten uit Italië te weren.

Het drama gebeurde kort nadat premier Fatos Nano van Albanië in het parlement had gezegd dat de Albanese politie een eind had weten te maken aan de illegale immigratie. Veel Albanezen willen hun land verlaten omdat het er economisch slecht gaat, de corruptie er wijdverbreid is en politici er banden met de georganiseerde misdaad hebben.