CAPE CANAVERAL - De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA heeft vrijdag de onbemande sonde Juno gelanceerd voor een vijf jaar durende verkenningsreis naar Jupiter.

De lancering had plaats vanaf de basis van NASA in Cape Canaveral in de zuidelijke staat Florida.

Aan boord zijn drie 2,5 centimeter grote Lego-poppetjes die de oppergod Jupiter en zijn vrouw Juno, en de Italiaanse geleerde Galileo Galilei - ontdekker van de vier grootste Jupitermanen - voorstellen.

De sonde arriveert na een bijna drie miljard kilometer lange reis in de zomer van 2016 bij de enorme gasreus. Daarna zal het ruimtevaartuig een jaar lang onderzoek doen rond Jupiter.

In die periode zal Juno ongeveer 30 rondjes rond de planeet maken. De sonde komt volgens NASA veel dichter bij Jupiter dan enig ander ruimtevaartuig in het verleden ooit deed.

Belangrijke rol

Volgens de huidige inzichten heeft Jupiter een belangrijke rol gespeeld bij de vorming van ons planetenstelsel. Als grootste en oudste planeet bevat hij meer massa dan alle andere planeten, planetoïden en kometen bij elkaar.

Soms wordt hij ook wel een 'mislukte ster' genoemd, maar dat is wat overdreven: daarvoor is hij tachtig keer te licht. Na afloop van de missie zullen Juno en zijn 'bemanning' een gecontroleerde slotduik maken in de dichte wolkenmassa van Jupiter.

De kosten van de bouw en de lancering van de Juno bedragen ongeveer 1,2 miljard dollar (850 miljoen euro).

Lancering Juno