RIJSWIJK - Woensdag wordt de dag van de waarheid voor de marslander Beagle 2. De Europese ruimtevaartorganisatie ESA heeft al haar hoop gesteld op de Mars Express die om 13.15 uur (Nederlandse tijd) voor het eerst recht over de vermiste verkenner vliegt. Als het moederschip de zwijgende Beagle niet kan vinden, geldt de marslander als verloren.

Beagle kwam op eerste kerstdag op de rode planeet aan, maar heeft sindsdien niets meer van zich laten horen. De talloze pogingen om via de Amerikaanse satelliet Mars Odyssey en radiotelescopen op aarde contact te krijgen leverden geen enkel levensteken op.

De overvlucht van Mars Express is echter de "eerste optimale kans" om contact te krijgen, aldus de ESA. De verbinding via het moederschip geldt als het betrouwbaarst, omdat zij volledig op elkaar zijn afgesteld en de communicatie tussen beide grondig is getest.