WASHINGTON - De plaats op Mars waar dit weekeinde de NASA-robot Spirit is geland, wordt vernoemd naar de bemanning van de vorig jaar verongelukte spaceshuttle Columbia. Dit heeft NASA-baas Sean O'Keefe dinsdag bekendgemaakt.

"Het gebied in de krater waar de Spirit landde krijgt de naam Columbia Memorial Station", aldus O'Keefe op een persconferentie. De naam wordt via de formele procedure bij de International Astronomical Union ingediend.

De zeven astronauten aan boord van de Columbia kwamen op 1 februari 2003 om het leven toen de shuttle bij terugkeer in de dampkring uit elkaar spatte. Op de Spirit is een naamplaat aangebracht die herinnert aan de dood van het Columbia-team.