WASHINGTON - De Palestijnse leider Arafat heeft tegenover de Amerikaanse minister van Buitenlandse Zaken Powell schriftelijk erkend deels de verantwoordelijk te dragen voor de kwestie rond de wapensmokkel met het schip Karine A. Dat zei Powell woensdag in Washington tegenover een commissie van het Huis van Afgevaardigden.

"Arafat heeft me drie dagen geleden een brief gestuurd waarin hij verantwoordelijkheid erkent. Geen persoonlijke verantwoordelijkheid, maar verantwoordelijkheid als leider van de Palestijnse Autoriteit", aldus Powell.

Israël onderschepte de Karine A eind vorig jaar in de Rode Zee. Aan boord bleken zich vijftig ton wapens te bevinden, die volgens de Israëliërs uit Iran afkomstig waren. Palestijnse functionarissen zouden bij de smokkel zijn betrokken.

Arafat heeft tot dusver elke betrokkenheid bij de wapensmokkel ontkend. De VS hebben de Palestijnse leider, die al maanden onder een soort huisarrest staat in Ramallah, gevraagd tekst en uitleg te verschaffen over de affaire. Volgens Powell moest Arafat gezien de "evidente bewijzen" wel verantwoordelijkheid erkennen.

Arafat zou bovendien hebben aangegeven alles in het werk te stellen dat een dergelijke kwestie zich in de toekomst niet weer kan voordoen. De affaire met het schip leidde ertoe dat Israël de banden met de Palestijnse Autoriteit opschortte.

/DOSSIERMidden-Oosten