AMSTERDAM - Amerikaanse astronomen hebben ontdekt dat anderhalf miljard jaar na het ontstaan van de kosmos al sterren bestonden. Dat zou kunnen betekenen dat de stoffen die nodig zijn voor het vormen van leven eerder aanwezig waren dan werd gedacht. Die stoffen, zware chemische elementen als kool- en zuurstof, komen vrij bij de ontploffing van sterren.

Volgens wetenschappers vond de oerknal - de geboorte van de kosmos - 13,7 miljard jaar geleden plaats. Tot nu toe gingen zij ervan uit dat het vervolgens miljarden jaren duurde voordat sterren melkwegstelsels vormden en die zich samenvoegden in zogenoemde galactische clusters van soms duizenden sterrenstelsels.

Uit het huidige onderzoek, verricht met de ruimtetelescoop Hubble, blijkt dat het ontstaan van melkwegstelsels minder lang heeft geduurd. We beginnen te beseffen dat sterren en melkwegstelsels zich heel snel na de oerknal hebben gevormd, zegt Marc Postman van het Space Telescope Science Institute in Baltimore. Die melkwegstelsels bevatten alle basisbouwstenen voor leven, vervolgt hij. Het is dus volgens Postman niet ondenkbaar dat er ook eerder leven is geweest dan tot op heden werd verondersteld.