Amerikaanse ruimtevaartuig verzamelt komeetstof

WASHINGTON - Voor het eerst in de geschiedenis heeft een ruimtevaartuig stofdeeltjes van een komeet verzameld. De Amerikaanse sonde Stardust passeerde vrijdagavond de komeet Wild-2 op slechts 300 kilometer afstand. Het materiaal, dat tijdens een vlucht door de staart van stof en gruis werd verzameld, moet volgens de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA over twee jaar op aarde aankomen.

Een instrument dat de vorm heeft van een tennisracket en is bekleed met de lichtste door de mens gemaakte vaste stof, verzamelde tijdens de vlucht materiaal van de komeet en kosmische stof. De deeltjes die het meeneemt, zijn miniem - maximaal drie keer de dikte van een menselijke haar.

Oorsprong zonnestelsel

Volgens wetenschappers bevat het verzamelde materiaal deeltjes uit de begintijd van het heelal en stofjes die de komeet tijdens zijn lange tocht langs de rand van ons zonnestelsel heeft verzameld. Zij hopen dat de monsters meer kunnen vertellen over de oorsprong van het zonnestelsel. Ook maakte de sonde foto's van de kern van de komeet die in 1978 werd ontdekt.

Op het moment dat Stardust rond 20.40 uur (Nederlandse tijd) door de kern van de komeetwolk scheerde, sloegen deeltjes met zes keer de snelheid van een kogel tegen het ruimteschip aan. Twee speciale schilden beschermden de zonnepanelen en vitale onderdelen tegen inslagen.

Buitenaardse monsters

Sinds de lancering op 7 februari 1999 heeft Stardust circa 3,7 miljard kilometer afgelegd. Een capsule met de gegevens moet in januari 2006 landen op een luchtmachtbasis in de Amerikaanse staat Utah. De laatste keer dat buitenaardse monsters naar de aarde werden gebracht was in 1972. Toen nam de bemanning van de Apollo-17 materiaal mee van de maan.

Het project is vernoemd naar het lied Woodstock van Joni Mitchell, dat onder meer de tekstregels bevat: "Wij zijn kosmische stof, wij zijn van goud, wij zijn koolstof van twee miljard jaar oud".

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?

NUwerk

Tip de redactie