TULSA - Amerikaanse priesters die zijn beschuldigd van seksueel misbruik, klagen de slachtoffers aan wegens smaad. In vier gevallen hebben zij zich tot de burgerlijke rechter gewend. In een geval heeft een priester de hulp van de kerkelijke rechtbank ingeroepen om terug te slaan, meldde The New York Times maandag.

De priesters beroepen zich op anti-smaadartikelen in het wetboek van strafboek om zich te verdedigen tegen in hun ogen ongerechtvaardigde beschuldigingen, zeggen advocaten en kerkelijke medewerkers. Sommige vermeende slachtoffers gebruiken het seksschandaal in de Amerikaanse Rooms-Katholieke Kerk om er financieel beter van te worden.

Maar volgens de advocate Sylvia Demarest, die slachtoffers van seksueel misbruik door priesters vertegenwoordigt, is er sprake van een nieuwe en agressieve strategie op landelijk niveau. "Mensen die eindelijk de moed hebben om hun misbruik openbaar te maken en aangifte tegen de priester te doen, krijgen geen pastorale begeleiding, maar worden met een aanklacht geconfronteerd", zegt Demarest.

De vier priesters, die allen dit voorjaar na één beschuldiging zijn geschorst, hebben morele steun van hun bisschop gekregen, aldus kerkelijke medewerkers. Weliswaar heeft het bisdom Tulsa (Oklahoma) de beschuldigde priester Paul Eichhof geen financiële of juridische steun gegeven, zei bisschop Slattery in het bisdomblad, maar hij noemde Eichhof wel een "voorbeeldige priester".

Het Amerikaanse netwerk van slachtoffers van seksueel misbruik door een priester noemde een aanklacht van een beschuldigde priester in het bisdom Cleveland "onchristelijk". Het wraakzuchtige karakter van de aanklacht kan intimiderend zijn voor andere slachtoffers zodat die blijven zwijgen, aldus het netwerk.