MOSKOU - De astronauten in het internationale ruimtestation ISS hebben donderdag voor lichte paniek gezorgd toen ze een vreemd geluid rapporteerden. Het controlecentrum in Moskou deed naarstig een reeks testen op de toestand in het station, omdat de vrees bestond dat de ISS in botsing was gekomen met een stuk ruimteafval.

"De bemanning hoorde een geluid alsof een blikje werd verpletterd", aldus een woordvoerder van het Russische ruimtevaartbureau Rosaviakosmos. Uit het onderzoek bleek dat er geen veranderingen in de werkruimten van het station waren opgetreden. Ook de atmosfeer was hetzelfde als voor de vermeende botsing.

Aan boord van de ISS bevinden zich de Russische astronaut Alexandre Kaleri en de Amerikaan Michael Foale. De laatste weet wat een botsing met ruimteafval kan betekenen. Hij bevond zich in 1997 in het Russische ruimtestation Mir, toen een botsing met een rondzwevend vrachtruimteschip een gaatje in het complex sloeg. Het beschadigde deel moest worden afgesloten en de systemen aan boord waren enkele weken ernstig verstoord.

Volgens ruimtevaartdeskundigen zweven rond de aarde meer dan .000 voorwerpen die groter zijn dan 10 centimeter. Daaronder bevinden zich rakettrappen en afgeschreven satellieten. Net zo gevaarlijk zijn de 100.000 kleinere objecten, zoals schroeven, bouten en andere overblijfselen van ruimtevaartmissies.