AMSTERDAM - Wetenschappers die stenen uit Antarctica onderzoeken hebben naar eigen zeggen chemisch bewijs gevonden dat een enorme meteoriet 251 miljoen jaar geleden op aarde insloeg en zowat 90 procent van alle leven op aarde doodde. De onderzoekers publiceren hun bevindingen deze week in het tijdschrift Science.

De bevindingen ondersteunen de theorie dat een meteoor ter grootte van een berg op aarde neerstortte. De inslag deed zich voor tussen het einde van het geologische Perm-tijdperk en het begin van het Trias, 185 miljoen jaar voordat een gelijksoortige meteorietinslag een einde maakte aan het tijdperk van de dinosauriërs. De impact zorgde voor een enorme vuurbal en deed miljarden tonnen stof opwaaien dat maandenlang de zon verduisterde.

De wetenschappers van de universiteit van Rochester vonden in de chemische samenstelling van steenlagen op Antarctica bewijs voor de inslag. Uit analyse bleek namelijk dat de onderzochte fragmenten alleen maar afkomstig kunnen zijn van meteorieten, primitieve massa's van 4,6 miljard jaar oud, even oud als de aarde. Ook in China vonden de wetenschappers steenformaties uit dezelfde periode met dezelfde chemische samenstelling. Op beide plekken werd bovendien geschokt kwarts gevonden, wat altijd wijst op de inslag van een asteroïde.

Het leven op aarde was 251 miljoen jaar geleden anders dan in de tijd van de dinosauriërs. Grote dieren waren er toen nog niet, maar toch leefden er veel dieren- en plantensoorten op het land en in zee. De meest dominante plant uit het tijdperk, een reuzevaren, wordt in latere geologische lagen niet meer als fossiel teruggevonden. De wetenschappers weten nog niet waar de meteoriet precies insloeg. Afrika, Zuid-Amerika, India, Australië en Antarctica vormden toen samen het reuzencontinent Pangaea.