WASHINGTON - In 1963 was John F. Kennedy op het hoogtepunt van zijn macht. Op 22 november van dat jaar reed hij samen met zijn vrouw Jackie door de straten van Dallas en werd hij bejubeld door duizenden omstanders. Plotseling vielen er drie schoten. Kennedy stierf, de mythevorming begon.

De scène is ook bij de huidige generatie nog bekend. Een jonge vrouw klautert over de kofferbak van een zwarte limousine. Ze wil zich in veiligheid brengen en laat op de achterbank haar in elkaar gezakte man even alleen achter. Alles gaat zeer snel. Na 1036 dagen in functie is de jongste Amerikaanse president ooit doodgeschoten.

Nachtclubeigenaar

Direct na de aanslag zijn er al beschrijvingen van de dader. Ze wijzen allemaal in de richting van Lee Harvey Oswald, die vervolgens wordt gearresteerd. Maar Oswald ontkent dat hij de president heeft doodgeschoten. Vervolgens wordt hij zelf vermoord door de nachtclubeigenaar Jack Ruby.

Samenzwering

Daarmee beginnen de samenzweringstheorieën, steeds met dezelfde vragen. Heeft Oswald het gedaan en deed hij het op eigen houtje? Schoot Oswald alleen of waren er meerdere schutters? Zat de maffia achter de aanslag? Of Cubanen uit Florida, de Russische geheime dienst KGB of zelfs vice-president Johnson? Juist door die onopgeloste vragen is Kennedy voorgoed een mythe geworden.

Mythevorming

Kennedy is voor een groot deel zelf verantwoordelijk voor de mythevorming. Hij wist als geen ander de media te bespelen en kende als geen ander de macht van de televisie. Hij ensceneerde zijn eigen leven en zijn presidentschap. Zo mochten er geen foto's van hem gemaakt worden waarop hij te zien was met een bril of een kruk.

De wereld mocht niets weten van Kennedy's leven achter de façade, van zijn buitenechtelijke affaires, de ziektes waar hij door geteisterd werd en zijn hevige medicijngebruik.

Jackie

Ook zijn vrouw Jackie droeg in hoge mate bij aan het ontstaan van de mythe. Zij bracht elegantie, glamour en sex-appeal met zich mee; een revolutie in die tijd. Dat het gelukkige huwelijk achteraf schijn bleek doet daar weinig meer aan af.

Kennedy belichaamde een nieuwe generatie. Wereldwijd voelden mensen zich aangetrokken tot zijn jeugdigheid, zijn charme, zijn intelligentie en zijn progressieve ideeën. Geen andere Amerikaanse president lukte het om in die mate een symboolfiguur te worden. Zelf zei Kennedy in 1962 tijdens een toespraak op de Yale-universiteit: "De mythe is vaak de vijand van de waarheid".