RIYAD - Bij een grote aanslag in de Saudische hoofdstad Riyad zijn zaterdagavond mogelijk tientallen doden gevallen. Dit melden diverse media en ooggetuigen. Het Amerikaanse tv-station CNN haalt functionarissen en journalisten aan die het hebben over 20 tot 30 doden.

Saudische functionarissen meldden zondagaochtend dat er tot nu toe vijf doden waren geteld, en 99 mensen gewond waren geraakt. Het zou gaan om vier Arabieren en een Indiër. Andere bronnen in Riyad spraken van ongeveer honderd gewonden, onder wie veel kinderen.

Een woordoverder van de Saudische politie meldde zondag dat de aanslag gepleegd is met een autobom. De dader, of daders, zijn waarschijnlijk omgekomen. Eerdere berichten dat er drie explosies zijn geweest, zijn niet bevestigd. Een bron bij de Saudische veiligheidsdienst liet zondagochtend weten dat het gaat om een zelfmoordaanslag. De aanslag is gepleegd "in de stijl van al-Qaeda'', aldus de bron. De manier waarop de aanslag is gepleegd zou gelijk zijn aan de methode die is gebruikt bij de aanslagen van mei. Toen kwamen meer dan dertig mensen om het leven bij explosies in verscheidene gebouwen.

Inmiddels staat vrijwel zeker vast dat zondag slechts een explosie heeft plaatsgehad. Eerdere berichten dat er zich drie explosies hadden voorgedaan lijken niet te kloppen. Ooggetuigen zeggen voor de explosie schoten te hebben gehoord. Waarschijnlijk hebben de daders zich al schietend toegang verschaft tot het wooncomplex.

De vele gewonden zijn overgebracht naar verscheidene ziekenhuizen in de stad. De brandweer heeft de brand die na de aanslag uitbrak onder controle. De aanslag gebeurde vlakbij de diplomatenwijk in de Saudische hoofdstad. Een Amerikaanse diplomaat in het land verklaarde in de nacht van zaterdag op zondag dat een Amerikaanse staatsburger gewond was geraakt, en een andere Amerikaan werd vermist. Eerder liet de ambassade weten dat al haar medewerkers in het land veilig zouden zijn. Drie Amerikanen en drie Canadezen van Arabische origine zijn gewond, zo melden medische bronnen. Verscheidene journalisten ter plekke zeggen dat in het getroffen wooncomplex in het verleden Amerikaanse mariniers gehuisvest waren. Na de Golfoorlog van 1991 werden de Amerikanen teruggetrokken. Ook zijn er berichten dat er in het verleden westerse werknemers woonden. In het complex leefden nu behalve Saudi's ook buitenlanders, maar vrijwel alleen mensen uit niet-westerse landen. Er zouden slechts vier Europeanen of Europese gezinnen hebben gewoond: twee uit Duitsland, een uit Italië en een uit Frankrijk, zo meldt een correspondent van CNN. Het opgeblazen gebouw bevindt zich vlak bij huizen die aan de Saudische koninklijke familie toebehoren. Geen van deze huizen zou zijn geraakt.

De Amerikaanse autoriteiten hadden vrijdag al gewaarschuwd dat er aanwijzingen waren dat "terroristen op het punt staan aanslagen te plegen in het koninkrijk''. De Verenigde Staten hielden daarom zaterdag de deuren van hun ambassade en consulaten in Saudi-Arabië gesloten. Washington en Londen hebben hun burgers in Saudi-Arabië eerder al gewaarschuwd voor mogelijke terreurdaden tijdens de islamitische vastenmaand ramadan.

Saudi-Arabië is deze week opgeschrikt door een aantal gewelddadige incidenten. In de heilige stad Mekka bliezen donderdag twee militante moslims zich op die werden achtervolgd door de politie. Ze behoorden mogelijk tot een groep die eerder in de week werd opgepakt. Bij die operatie kwamen twee radicalen om het leven. Zij wilden een aanslag op pelgrims plegen.