WASHINGTON - Het Amerikaanse leger heeft voor het Midden-Oosten een speciaal geheim commandoteam ingesteld dat jacht moet maken op Saddam Hussein, Osama bin Laden en andere terroristenleiders in de regio. Dat berichtte The New York Times vrijdag.

De krant baseert zich op militairen en functionarissen bij het ministerie van Defensie in Washington. Volgens de zegslieden is het team bedoeld om zeer snel te kunnen reageren op informatie van inlichtingendiensten over "hoogwaardige doelen". '

Eenheid

Deze flexibele eenheid opereert niet alleen in gebieden waar Amerikaanse troepen aanwezig zijn, zoals in Irak en Afghanistan, maar ook daar buiten. De zegslieden wilden niet kwijt volgens welke procedures het team opereert en of het toestemming moet vragen aan de regering van het land waar het in actie komt. Volgens de functionarissen is het team, Task Force 121 genoemd, al een aantal malen succesvol geweest.

Washington besloot de Task Force op te richten uit frustratie dat Saddam Hussein nog steeds vrij rondloopt en nog steeds invloed lijkt te hebben op de politiek in Irak. Volgens sommige functionarissen zet Hussein aan tot aanvallen op Amerikaanse militairen in Irak en zou hij deze acties ook coördineren.

De Amerikaanse minister van Defensie, Donald Rumsfeld, zei vorige week dat het van groot belang is om Saddam Hussein op te pakken of te doden. Hij benadrukte dat de Irakese bevolking de door de VS benoemde regering in Bagdad niet steunt uit angst voor de terugkeer van Saddam Hussein. "We moeten hem daarom vangen en ik denk dat we dat zullen doen", aldus Rumsfeld.

Hoge functionarissen bij het Pentagon willen echter ook dat Washington de zoektocht naar leden van de terreurgroep al-Qaeda en de Taliban in Afghanistan niet opgeeft. De Amerikaanse regering besloot uiteindelijk tot de invasie van Irak nadat leden van al-Qaeda op 11 september 2001 passagiersvliegtuigen lieten neerstorten in New York en Washington. Sommige functionarissen vrezen dat al-Qaeda nieuwe terroristische acties voorbereidt vanuit het Midden-Oosten en de Hoorn van Afrika.