NEW YORK - In het oosten van de Democratische RepubliekCongo zijn tijdens de burgeroorlog van de afgelopen jaren duizendenvrouwen verkracht en verminkt. Dat hebben hulpverleners van deVerenigde Naties, die het gebied voor het eerst sinds lange tijdbinnen konden komen, dinsdag gezegd.

Medewerkers van het Wereldvoedselprogramma (WFP) ontdekten datvrouwen in de grensprovincies Noord- en Zuid-Kivu systematisch zijnmishandeld en misbruikt. Onder hen waren zelfs 5-jarige meisjes en-jarige vrouwen. Volgens een VN-woordvoerder heeft het WFP nooiteerder op zo'n grote schaal dergelijk geweld gezien. ,,We vrezendat dit nog maar het topje van de ijsberg is.''

De onrustige situatie in het Centraal-Afrikaanse land verergerdezich toen buurlanden Rwanda en Uganda in 1998 het landbinnenvielen. Zij steunden rebellengroepen die probeerden deregering in Kinshasa omver te werpen. De burgeroorlog in Congo, hetvoormalige Zaïre, kostte de afgelopen vijf jaar aan circa driemiljoen mensen het leven.

De gevechten in de Kivu-provincies, die grenzen aan Uganda,Rwanda en Burundi, zijn de afgelopen maanden in hevigheidafgenomen. De VN en het Congolese leger onderhandelen met tweekrijgsheren in het gebied die onlangs beloofden hun strijd testaken.