LOS ANGELES - De hevige bosbranden in het dichtbevolkte zuiden van de Amerikaanse staat Californië zijn ook dinsdag niet onder controle gebracht. Het dodental is volgens lokale media opgelopen tot vijftien en meer dan 1500 huizen zijn inmiddels verwoest. Het zijn de ergste branden in de Golden State in ruim tien jaar.

Ongeveer 8000 brandweerlieden bestrijden de elf brandhaarden in een gebied dat zich uitstrekt van de Mexicaanse grens tot het noorden van de metropool Los Angeles. Al meer dan 2000 vierkante kilometer is in vlammen opgegaan. Zeker 30.000 woningen worden nog bedreigd door het vuur.

Bush

Op een persconferentie dinsdag in Washington betuigde president Bush zijn medeleven met de slachtoffers en gedupeerden. Eerder had hij Los Angeles, San Bernardino, San Diego en Ventura tot rampgebied verklaard, waardoor zij in aanmerking komen voor federale hulpfondsen. In de vier regio's is de noodtoestand uitgeroepen.

Volgens de Amerikaanse nieuwszender CNN lijken de weersomstandigheden iets te verbeteren, waardoor het blussen makkelijker kan worden. Meteorologen voorspellen voor de komende dagen lagere temperaturen en een hogere luchtvochtigheid. Ook de wind kan gaan liggen.

'Duurste brand'

Het Bureau voor Hulpdiensten spreekt over de duurste brand in de geschiedenis van Californië, zowel als het gaat om het verlies van eigendommen als om de kosten om het te bestrijden. Sommige schattingen van de verzekeringsclaims lopen op tot 100 miljard dollar.

Vertrekkend gouverneur Davis van Californië schakelde inmiddels de Nationale Garde in. Hij vergeleek de getroffen regio's met een oorlogsgebied. Ook is hulp gearriveerd uit de naburige staten Arizona en Nevada. De nieuw gekozen gouverneur Schwarzenegger bezocht Ventura en prees de brandweerlieden als grote helden.

Vele tienduizenden mensen zijn geëvacueerd en geschat wordt dat zeker 130.000 huishoudens in Californië zonder elektriciteit zitten. De autoriteiten vragen andere inwoners spaarzaam te zijn met water en stroom.