LOS ANGELES - De bosbranden die woeden in het zuidenvan de Amerikaanse staat Californië, hebben zich dit weekeindesterk uitgebreid. De autoriteiten meldden zondag dat er in de regioSan Diego acht mensen door de branden zijn overleden. Het vuurheeft al ten minste 350 huizen en 20.000 hectare bos verwoest.

De bewoners van zeker 12.000 woningen zijn al geëvacueerd, en deevacuatie gaat door. "We hebben opdracht gegeven tot nieuweevacuaties, omdat het vuur, aangewakkerd door de wind, zich opongecontroleerde wijze verspreidt. Het is een moeilijk gevecht",zei een woordvoerder van het nationale woud van San Bernardino.Uiteindelijk moeten de eigenaren van 30.000 huizen vertrekken. Doorde branden zijn tot nu toe vijftien gewonden gevallen, onder wieeen aantal brandweerlieden.

Meer dan 4000 brandweerlieden bestrijden de branden met behulpvan helikopters. Het vuur is dinsdag ontstaan rond Fontana enRancho Cucamonga, ongeveer 80 kilometer ten oosten van Los Angeles.De rook heeft de buitenwijken van die stad bereikt. De brandenzijn mogelijk aangestoken en verspreiden zich zeer snel als gevolgvan de droogte en de harde wind. Zondag onstonden er ookverscheidene nieuwe brandhaarden.

De gouverneur van Californië, Gray Davis, heeft in verscheidenedelen van de staat de noodtoestand uitgeroepen en heeft aanpresident Bush gevraagd om het gebied tot rampgebied te verklaren.Delen van zeker twee grote wegen in de staat zijn afgesloten en hetvuur bedreigd inmiddels ook de elektriciteitsvoorziening van delenvan Los Angeles.