BANGKOK - De Verenigde Staten hebben Thailand zondag aangewezen als een belangrijke niet-NAVO-bondgenoot. Daardoor kunnen beide landen nog meer samenwerken in de strijd tegen terreur. Dat heeft de Thaise premier Thaksin Shinawatra gezegd na een ontmoeting met de Amerikaanse president Bush die Thailand bezoekt.

"Als we hulp nodig hebben, krijgen we prioriteit van de VS'', aldus Thaksin. Thailand mag zich nu scharen bij een groep landen die een soort voorkeursbehandeling van de VS krijgt. Daaronder zijn Japan, Australië, Israël, Egypte, Zuid-Korea, Argentinië en de Filipijnen.

Zij genieten voordelen op het gebied van buitenlandse hulp, leningverstrekking en defensiesamenwerking. Zo kunnen de 'belangrijke niet-NAVO-bondgenoten' met voorrang defensiemateriaal krijgen of aankopen. Ook mogen ze meedoen in gezamenlijk onderzoek en ontwikkeling van wapenprogramma's. De voordelen gaan echter niet zover als voor de échte NAVO-bondgenoten. Bush zelf maakte in Bangkok bekend dat de VS en Thailand gaan onderhandelen over een onderlinge vrijehandelsovereenkomst.

In de Thaise hoofdstad hebben zondag enkele honderden mensen gedemonstreerd tegen Bush. Zij droegen posters van dode Iraakse kinderen. Een enorme politiemacht hield de demonstranten op afstand van de hotels waar de staatshoofden verblijven in afwachting van de APEC-bijeenkomst, die maandag begint. Daar komen vertegenwoordigers van landen rond de Stille Oceaan bijeen. Ook de presidenten van China en Rusland zijn erbij. De top duurt twee dagen. De beveiliging in en rond Bangkok is enorm, vooral nadat bekend werd dat de in augustus opgepakt terrorist Hambali de APEC-top had willen aanvallen. Volgens de Thaise politiecommandant toonde Bush zich zondag tevreden over de beveiliging. "Hij was onder de indruk en had goed geslapen.''

Bush zei verder dat de VS "grondig wensen'' dat de democratie in buurland Birma (Myanmar) weer terugkeert. Het militaire regime houdt oppositieleider Aung San Suu Kyi in huisarrest. "We zijn daar erg bezorgd over'', zei Bush. Suu Kyi's partij, de NLD, won in de verkiezingen maar de militairen weigerden de macht over te dragen. Bush verslikte zich overigens tot twee keer toe in de naam van Aung San Suu Kyi. "Aung Suu San Kyi is ons erg dierbaar en we zijn bezorgd over de status van Aung Suu San Kyi'', verwisselde Bush. De verhaspeling was later niet terug te vinden in de schriftelijke weergave die het Witte Huis uitgaf.

Over de zaterdag door de Arabische zender al-Jazeera uitgezonden geluidsband waarop Osama bin Laden aanslagen aankondigt, zei Bush dat "de oorlog tegen terrorisme doorgaat''. Volgens de president moeten landen nog meer samenwerken om de dreigingen tegen te gaan. "We leven nog steeds in een gevaarlijke wereld.'' Het Witte Huis heeft aangekondigd dat experts de band gaan onderzoeken.