VIRGINIA BEACH - Met de selectie van de jury begint dinsdag het proces tegen de sluipmoordenaar die vorig jaar de Amerikaanse oostkust in de greep hield. De inmiddels 42-jarige John Allen Muhammed schoot samen met zijn veel jongere handlanger Lee Boyd Malvo, die in november wordt berecht, schijnbaar willekeurig tien personen dood. Wanneer ze schuldig worden bevonden, kunnen de mannen de doodstraf krijgen.

De twee mannen zijn aangeklaagd voor dertien schietpartijen in drie weken in Maryland, Virginia en Washington, waardoor tien mensen om het leven kwamen en drie mensen gewond raakten. Muhammed had een auto speciaal omgebouwd om liggend en onherkenbaar vanuit de kofferbak op zijn slachtoffers te kunnen schieten.

De eerste aanklacht tegen Muhammed is de gewelddadige dood van de 53-jarige Dean Meyers, die werd doodgeschoten bij het benzinestation in Manassas waar hij werkte. De rechtzaak wordt gehouden in Virginia Beach, omdat in de regio waar de sluipmoorden plaatsvonden waarschijnlijk onvoldoende onbevooroordeelde juryleden te vinden waren.

Bovendien kent Virginia de doodstraf. De jury's in de staat bestaan vaak uit gepensioneerde militairen en staan bekend om hun strenge oordelen en hun bereidheid de doodstraf op te leggen.