WOOMERA/SYDNEY - Elf kinderen in een Australisch vluchtelingenkamp dreigen met zelfmoord als zij niet worden vrijgelaten. De kinderen, in leeftijd variërend van veertien tot zeventien jaar, zitten zonder ouders in het geïsoleerde kamp.

Het dreigement waarvan advocaten melding maakten, betekent dat het conflict tussen de asielzoekers en de Australische overheid zich verder verhard. De vluchtelingen willen niet jarenlang in geïsoleerde kampen wachten op een beslissing over hun asielaanvraag.

Vier kinderen uit Irak die eveneens hadden gedreigd zelfmoord te plegen, zijn daar op teruggekomen. Zij vreesden dat het dreigement hun kansen op een verblijfsstatus zou verkleinen.

De protestacties zijn zondag naar het opvangkamp Port Hedland in het westen van het land overslagen. Daarmee worden er nu in vier van de zes opvangkampen hongerstakingen tegen het beleid van de regering gehouden.

Hongerstaking

Volgens een woordvoerder van het ministerie van Immigratie weigeren zeventien bewoners van Port Hedland te eten en te drinken. Zaterdag gingen vijf asielzoekers in het kamp Curtin, 1300 kilometer ten noorden van Perth, in hongerstaking uit solidariteit met de actievoerders in de kampen Woomera en Maribyrnong. Vijf anderen, vier Iraniërs en een Afghaan, werden in het ziekenhuis opgenomen, nadat zij schoonmaakmiddelen hadden ingenomen.

Leefomstandigheden

Twaalf dagen geleden begon de actie in Woomera. Aanvankelijk ging het om tweehonderd actievoerders, maar dat aantal is volgens een advocaat van asielzoekers inmiddels tot 370 gegroeid. De voornamelijk uit Afghanistan en het Midden-Oosten afkomstige asielzoekers protesteren ook tegen de slechte leefomstandigheden in de kampen en het besluit van de regering om geen nieuwe asielaanvragen in behandeling te nemen. De laatste twee jaar zijn ongeveer 8000 illegale immigranten in Australië aangekomen, volgens de Verenigde Naties een record.

In Sydney, Melbourne en Port Hedland gingen groepen vluchtelingen de straat op om hun steun aan de actievoerders te betuigen. In Melbourne probeerden driehonderd mensen door een hek rond het kamp Maribyrnong te breken. In Sydney betoogden tweehonderd mensen bij het kamp Villawood.

Premier Howard

Premier John Howard geniet onder de Australiërs grote steun voor zijn beleid, maar oppositiepartijen komen langzamerhand met kritiek. De grootste oppositiepartij, Labor, heeft de regering opgeroepen kinderen uit de kampen vrij te laten. Twee kleinere partijen willen dat Woomera, waar de leefomstandigheden het slechtst zijn, sluit. Daar zijn ongeveer negenhonderd mensen gehuisvest op een vroeger proefterrein voor raketten.

Rode Kruis

Het Australische Rode Kruis toonde zich maandag in een landelijke advertentiecampagne in de kranten hoogst bezorgd over de situatie. De voorzitter van de katholieke bisschoppenconferentie, Francis Carroll, vroeg de regering "de menselijke waardigheid en de rechten van de asielzoekers te respecteren en hun schreeuw om hulp te horen."