BRUSSEL - De Belgische regering is er maandag na twintig uur vergaderen in geslaagd om een begroting 2004 op te stellen zonder tekort. Dat was mogelijk door te schuiven met een flinke eenmalige meevaller, zo meldden Vlaamse media.

De meevaller is te danken aan de aanstaande beursgang van telefoonbedrijf Belgacom. De Belgische staat wordt daardoor eigenaar van de goedgevulde pensioenkas van het telefoonbedrijf, goed voor 5 miljard euro. Afgesproken is dat bedrag niet in één keer bij te schrijven, maar te verdelen over twee jaar. Voor 2003 wordt 3,6 miljard geboekt, de rest gaat naar 2004. Een dreigend gat in de begrotingen van die jaren is zo gedicht.

Minister Michel (Buitenlandse Zaken) noemt het evenwicht op de begroting zeer belangrijk voor de geloofwaardigheid van België. De socialist Michel spreekt tegen dat een boekhoudkundig truc is toegepast.

Oppositiepartij CD&V noemt de begroting wel degelijk onbehoorlijk. Tegelijk met de inkomsten zouden ook de bijbehorende lasten doorgeschoven moeten worden. "Iedereen in de eerstejaars opleiding boekhouden zou hiervoor zakken", aldus politicus Bogaert van CD&V, die niet verwacht dat de Europese Commissie de handelwijze toestaat.

De socialistische partij Sp.a zegt ook akkoord te zijn gegaan met een klein tekort. Dat stuitte echter op bezwaren van de liberale VLD van premier Verhofstadt. Verhofstadt verdedigt de begroting dinsdag en vrijdag in het Belgische parlement. In de begroting is extra geld uitgetrokken voor justitie (70 miljoen euro) en politie (20 miljoen euro). Nieuw is ook dat de hoge belasting op nacht- en weekendwerk wordt verlaagd (40 miljoen euro).

Om dit alles te betalen bezuinigt de regering op ambtenaren. Toekomstige topmanagers gaan 20 procent minder verdienen dan hun collega's. De personeelskosten van de hele ambtenarij moeten 1 procent omlaag.

Door de meevaller met Belgacom daalt de Belgische staatsschuld tot iets minder dan 100 procent van het bruto binnenlands product. Die schuld moet dalen tot onder de 60 procent, volgens regels van de Europese Commissie.

Ter vergelijking: Nederland kampt de komende jaren zeer waarschijnlijk wel steeds met een begrotingstekort. De Nederlandse schuld is echter lager dan in België, namelijk 54 procent van het bbp in 2003.