LA PAZ - Ongeveer twintig betogers zijn zondag in Bolivia tijdens schermutselingen met de politie en militaire ordetroepen om het leven gekomen. Tientallen personen raakten gewond.

Onder de slachtoffers is een vijfjarige jongen, meldden media in het Zuid-Amerikaanse land. De Rooms-Katholieke Kerk en humanitaire organisaties spreken over een bloedbad. De strijdkrachten zouden zelfs zware machinegeweren hebben gebruikt. Volgens de autoriteiten, die met een massale troepeninzet de demonstraties en wegblokkades wilden beëindigen, kwamen vier burgers en een soldaat om het leven.

De demonstranten in El Alto bij de hoofdstad la Paz uitten hun onvrede over het plan van de regering om gas via het ongeliefde buurland Chili naar de Verenigde Staten en Mexico te exporteren. Zij eisten het aftreden van de conservatieve president Sanchez de Lozada.

Volgens tegenstanders zijn de gasleveranties extreem nadelig voor Bolivia. De critici laken ook de sociale misstanden in het verarmde land.

In verband met het opgelopen spanning liet Sanchez de Lozada rond zijn paleis in La Paz troepen oprukken. Er bestaat gevaar voor een staatsgreep, verklaarde een woordvoerder van het staatshoofd. Vliegtuigmaatschappijen besloten alle vluchten van en naar La Paz te staken.

Doordat de demonstranten in El Alto en elders in het land wegen blokkeren zijn levensmiddelen en brandstoffen in La Paz schaars of erg duur geworden. Afgelopen donderdag waren nog twee demonstranten om het leven gekomen tijdens gevechten tussen mijnwerkers en de politie in Ventilla bij La Paz.