KANDAHAR - Generaal-majoor Mart de Kruif heeft zondag het commando over alle ISAF-troepen in het zuiden van Afghanistan overgedragen aan een Britse collega.

In zijn afscheidstoespraak prees de Nederlander het werk van zijn manschappen, maar ook de houding van de Afghaanse bevolking.

''Hoewel bedreigd, vernederd en gedood door de Taliban, behielden ze hun waardigheid, gastvrijheid, vriendelijkheid en vastberadenheid voor een toekomst in vrede'', zei De Kruif tijdens een militaire ceremonie op de grote ISAF-basis in Kandahar.

Minister Eimert van Middelkoop (Defensie) woonde de bijeenkomst bij. Hij was speciaal voor de commando-overdracht naar Kandahar afgereisd.

Coalitietroepen

De Kruif voerde in het afgelopen jaar het bevel over de coalitietroepen in de zes zuidelijke provincies van Afghanistan. ISAF-Zuid telt bijna 40.000 militairen uit zestien landen. Onder leiding van De Kruif voerden de manschappen diverse grote operaties uit in gebieden waar de bevolking het meeste te lijden had van de Taliban.

De generaal bedankte zijn troepen, zijn Afghaanse 'brothers in arms' en onder anderen de civiele medewerkers voor al hun inzet. ''Ik kan u niet zeggen hoe trots ik ben om met u te hebben gediend'', zei De Kruif.

Hij vroeg vervolgens een moment stil te zijn om de ruim 3000 Afghaanse militairen en 284 militairen van de coalitietroepen te herdenken die in de afgelopen twaalf maanden in het zuiden van het land zijn gesneuveld.

Van Middelkoop

Minister Van Middelkoop was zeer te spreken over de klus die de Nederlandse commandant heeft geklaard. ''Een unieke prestatie in de recente Nederlandse krijgsgeschiedenis. Met de succesvolle inzet van generaal De Kruif heeft Nederland aangetoond dat we op het allerhoogste niveau kunnen acteren tijdens zeer complexe militaire operaties."

"Mede dankzij de grote inzet van De Kruif en zijn staf heeft ISAF het initiatief in de bevolkte gebieden het moeilijke zuiden van Afghanistan'', Middelkoop.

De Britse generaal-majoor Nick Carter heeft het bevel nu overgenomen van De Kruif, die woensdag terugkeert in Nederland. Carter zei vereerd te zijn dat hij de kans krijgt het Afghaanse volk te helpen bij de wederopbouw van hun land na dertig jaar van conflict.