PARIJS - De Scientology Kerk in Frankrijk is woensdag veroordeeld voor ''georganiseerde fraude''. Maar de omstreden organisatie mag haar activiteiten in het land voortzetten.

De rechtbank in Parijs legde de Scientology Kerk een geldboete van 600.000 euro op voor het financieel uitbuiten van kwetsbare volgelingen.

De leider van Scientology in Frankrijk, Alain Rosenberg, kreeg bovendien een voorwaardelijke gevangenisstraf van twee jaar en een geldboete van 30.000 euro.

Het is de eerste keer dat de kerk, die volgens de Franse wet een sekte is, als organisatie terechtstaat. De aanklagers hadden naast een fikse geldboete een verbod voor Scientology in Frankrijk geëist. Maar een tijdelijke aanpassing van de wet maakte dat bij nader inzien onmogelijk.

Wetswijziging

In mei, de maand dat het proces begon, bepaalde het Franse parlement dat rechtbanken niet langer frauderende organisaties mogen verbieden. De wetswijziging werd later ongedaan gemaakt, maar dat kon niet meer in de Scientology-zaak.

''Een verbod op haar activiteiten zou het risico hebben betekend dat we buiten het raamwerk van de wet zouden zijn getreden'', aldus rechter Sophie-Helene Chateau.

Elektrometer

Vier mensen hadden oorspronkelijk aangifte gedaan tegen de organisatie. Zo zou een vrouw meer dan 20.000 euro hebben betaald voor lessen, boeken, geneesmiddelen en een 'elektrometer', een apparaat waarmee de organisatie de geestestoestand van een persoon meet.

De Amerikaan Ron L. Hubbard stichtte Scientology in 1954. Wereldwijd heeft de organisatie naar eigen zeggen twaalf miljoen leden, onder wie beroemdheden als de acteurs Tom Cruise en John Travolta.

De advocaat van de Franse afdeling van Scientology gaat in beroep tegen de uitspraak van woensdag.