KOUROU - De eerste Europese missie naar de maan is begonnen. Een Ariane-5 raket, die rond 01.00 (Nederlandse tijd) in Frans-Guyana werd gelanceerd, heeft de onbemande sonde Smart-1 in de ruimte gebracht. Dat heeft de Europese ruimtevaartorganisatie ESA bekendgemaakt.

De sonde doet er ongeveer vijftien maanden over om in een baan om de maan te komen. Daar gaat het ruimtevaartuig dertig maanden lang onderzoek doen naar de ontstaansgeschiedenis van het hemellichaam. Ook zal in die periode worden gekeken naar de aanwezigheid van water op de maan.

Het project is verder bedoeld om de motor die de Smart-1 aandrijft te testen. De motor werkt op zonne-energie. Het ruimtevaartuig hoeft daardoor veel minder stuwstof mee te nemen, is lichter en dus goedkoper. ESA is van plan dergelijke ionenmotoren ook te gebruiken voor verre missies naar bijvoorbeeld Mercurius.

De Ariane-5 raket heeft ook twee commerciële satellieten de ruimte in gestuurd. Problemen met een Indiase satelliet waren er de oorzaak van dat de lancering twee keer werd uitgesteld.