APIA/PAGO PAGO - Een verwoestende tsunami die eilanden in de Grote Oceaan trof heeft vermoedelijk meer dan 120 mensen het leven gekost.

In de onafhankelijke staat Samoa kwamen zeker 84 mensen om, in Amerikaans Samoa zeker 22 en in Tonga zeker tien. Dat meldden lokale autoriteiten en ziekenhuisbronnen woensdag.

Het dodental kan nog verder oplopen, want tientallen mensen worden nog vermist. Hele dorpen zijn van de kaart geveegd.

Om 6.48 uur 's ochtends (lokale tijd) vond een aardbeving plaats op een diepte van 33 kilometer en 190 kilometer ten zuidwesten van Amerikaans Samoa.

Tsunami

Twintig minuten later werd Samoa getroffen door een tsunami met golven die volgens de autoriteiten een hoogte bereikten van 7,5 meter. In Tonga, dat ten zuiden van Samoa ligt, vielen tien doden op het noordelijke eiland.

Onder de doden op Samoa zijn ook toeristen. Zeker twee Australiërs, twee Zuid-Koreanen en een Britse peuter kwamen om in de golven op het hoofdeiland Upolu.

Telefoni

Vicepremier Misa Telefoni zei dat inwoners en bezoekers weinig tijd hadden zich voor te bereiden voor de verwoestende golven.

De populairste vakantieoorden, Sinalei Reef Resort and Coconuts Beach Resort aan de westkust van Upolu, zijn hard getroffen door de tsunami.

''We hebben gehoord dat de meeste vakantieoorden op dat deel van het eiland totaal zijn verwoest'', aldus Telefoni.

''We hebben een nogal akelig beeld geschetst gekregen.'' De premier van Samoa, Tuilaepa Sailele Malielegaoi, zei: ''Ik ben zo geschokt en verdrietig door dit grote verlies''.

Ooggetuigen berichtten over de enorme kracht waarmee de vloedgolven aan land kwamen. Op Upolu trok het zeewater tot 800 meter landinwaarts.

Vernietigend

Een eigenares van een vakantieoord vertelt hoe haar eigendom door de krachtige golven compleet werd vernield.

''De tweede reeks golven was vernietigend. We zaten binnen en werden door het water naar buiten gesleurd. Het was verschrikkelijk'', aldus Wendy Booth.

''Ik klampte me vast aan mijn man die zich op zijn beurt vast hield aan een trapleuning. De krachtige golven sloegen meubels door het dak van ons huis.''

Bus

Een Australische die de tsunami overleefde zei tegen de Australische tv-zender ABC, dat een bekende van haar in zijn bus onderweg was, toen de golven kwamen opzetten.

''Het water kwam zijn bus in. Hij bleef uiteindelijk in een mangoboom hangen, maar vier van zijn passagiers werden meegesleurd.'' 

Videobeelden uit Samoa.

Tsunami treft Samoa-eilanden