WASHINGTON - De ruimteverkenner Galileo is zondagavond volgens plan in de atmosfeer van de planeet Jupiter verbrand. Dat heeft de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA zondag bekendgemaakt. Technici van NASA lieten Galileo doelbewust met een snelheid van ongeveer 170.000 kilometer per uur op de planeet afstormen.

De vluchtbegeleiders in het Californische Pasadena verloren iets na 21.40 uur (Nederlandse tijd) het contact met de sonde. Volgens een woordvoerder was dat 2 minuten en 36 seconden eerder dan verwacht.

De afgedankte ruimteverkenner had zes jaar langer dienst gedaan dan van te voren was gepland en dreigde wegens gebrek aan brandstof stuurloos te worden. Wetenschappers waren bang dat bacteriën aan boord van de sonde de maan Europa zouden bevuilen. Vanwege de aanwezigheid van water zou zich hier in theorie buitenaards leven kunnen bevinden.

Meer dan duizend betrokkenen bij het project herdachten de laatste reis van de succesvole sonde met een feest in Pasadena. Galileo vond tijdens zijn reis van meer dan 4,6 miljard kilometer onder meer aanwijzingen voor het bestaan van ondergrondse oceanen op de manen Europa, Ganymede en Calisto en leverde nieuwe informatie over de vulkanen op de maan Io.